区块链技术的发展潜力不可估量

更新时间:2019-01-11 09:54:42

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区块链尚未成为我们预期中打破当前格局的一项技术。找到其价值的关键就是当该技术成为最简单可用的解决方案时应用该技术。

在近几年中,区块链技术被称颂扬能够带来一场商业技术革命。自该技术推出九年以来,诸多公司、监管机构和金融技术专家花了很大的精力来探索区块链技术的潜能。由区块链技术带来的创新已经开始重塑业务流程,尤其是在记账和交易领域。

在有关区块链技术的大量的试验用例中,从金融服务到医疗保健和艺术行业,已经可以确定存在超过100个区块链技术的用例,这些范围包括新的土地登记,KYC应用和智能合约,可以实现从产品处理流程到股票交易等诸多商业活动。其中最为令人印象深刻的影响便是使用区块链技术来存储信息,消除对中间商的需求,并使企业之间能够实现更好的协调(如与数据标准先关的协调)。

区块链技术的潜力被感知的一个标志就是这一领域正在吸引大量的投资。2017年,很多区块链初创公司获得的风投资金达到了10亿美元。IBM已经投资了超过2亿美元,用于在物联网(IoT)领域开发基于区块链技术的数据共享解决方案;报道称Google自2016年以来一直与区块链企业进行合作。整个金融行业每年花费约17亿美元用于探索区块链技术的用例。

所有这些迹象都显示着,区块链具有着打破当前格局的潜力。然而,对于该技术也不断存在怀疑的声音,尤其是鉴于已经对该技术投入了大量的资金和时间,但到目前为止实现的具体成果却屈指可数。在该技术的诸多用例中,很大一部分依旧尚处于理论阶段,还有的用例也正处于开发阶段并没有实际的成果。最重要的是,尽管该技术吸引了数十亿美元的投资,旗鼓相当的是该技术出现在各大新闻媒体网站的头版头条,但是区块链技术实际可扩展使用的证据依然很薄弱。

尚处于襁褓中的技术

从经济理论的角度来看,当前区块链技术的发展缓慢并不完全出乎意料。该技术当前还是一项相对不稳定、高成本且复杂的新兴技术,同时也是未受监管和有选择性地不受信任的技术。典型的生命周期理论表明,任何行业或产品的发展都可以分为四个阶段:导入期、成长期、成熟期和衰退期。第一阶段即时某个行业的开始时期,或者某个特定产品开始进入市场。这一时期往往是在行业/产品证实被需求之前,或者某项技术经过全面测试之前,因此销售往往较低,投资回报率也会呈现负增长。第二阶段时需求开始加速增长,市场开始扩大,这一行业或产品开始“起飞”。

可以通过下图来加以阐明:

在区块链的诸多用例中,该技术在很大程度上还处于生命周期的第1阶段(除了少数用例之外)。绝大多数的概念证明(PoC)还处于开拓阶段或完成过程中,很多项目在进行C轮融资之前便已宣告失败。

区块链技术进展缓慢的一个原因就是竞争性技术的出现。比如,在支付领域,通过使用共享账本(shared ledger)来取缔当前高度借助中间机构的系统,这是一件非常有意义的事情,但是区块链并不是唯一能够带来共享账本的技术。很多金融科技都在干扰着价值链。2018年美国金融科技领域吸引的129亿美元中,有60%的资金被用于支付和贷款领域。与此同时,SWIFT的全球支付创新计划(GPI)通过与银行建立合作,正在实现更快的交易速度和更高的透明度来解决行业痛点。

当然,支付领域的区块链参与者(如Ripple)越来越多地与非银行的支付提供商进行合作,这一业务可能更适合区块链技术。这些支付提供商可能也非常愿意通过整合区块链技术来实现更快地向前发展。

此外,支付行业也面临着一个典型的创新困境,即现有企业了解对干扰性技术(即创新技术)的投资很有可能会带来消费者对更快、更简单和更便宜的服务的期待,这最终可能会导致这些企业利润的减少。

鉴于上文提到的诸多替代性支付解决方案的存在以及现有企业对区块链技术投资存在的抑制因素,当前的问题并不是区块链技术能够提供替代性支付解决方案,而是该技术是否需要提供替代性支付解决方案?奥卡姆剃刀法则(Occam’s razor)是解决这一问题的原则,即最简单的解决方案往往是最好的方案。因此,区块链技术在支付领域的用例也许并不是正确的方向。

行业谨慎情绪

对这一困境的感知正开始在行业中蔓延。对区块链技术的早期探索主要在金融服务领域,从2012年到2015年在这一领域投入了大量的资源,并认为可以通过该技术使得流程更加简化。各大银行和机构将视线瞄准在贸易融资、金融衍生品净额结算和处理以及支付相关的合规性等方面。很多公司设立起创新实验室,聘用区块链专家,并投资于初创企业和合资企业。比如,区块链联盟R3吸引了全球200多家金融机构的参与,被认为将为金融行业提供下一代的区块链技术。

随着金融服务机构的引领,其他行业也尾随而至。有些保险公司看到了在保险合同的管理和业务效率的提升,以及在共享承保和欺诈信息等方面使用区块链技术的潜力;公共部门探索使用该技术来更新其庞大的网络,创建更加透明和更易于访问的公共记录;汽车制造商设想着借助区块链技术的智能合约功能来实现车辆租赁和租赁协议的自动化;还有试图借助该技术来改善数据管理和供应链的效率,或者发现了实现记账、合同签订、产权共享等方面紧跟潮流技术的机遇。

截至2016年底,很多人认为区块链技术的未来还是一片光明的。当时这一领域的投资飙升,这一行业的某些结构性挑战似乎也在消退;技术障碍得以不断被解决,全新的、更追求隐私保护的账本也被发布出来以满足企业的需求;各监管机构也似乎比之前更为乐观,专注于对区块链技术的讨论、适应或是争论中,而不是抑制区块链技术。

然而,从行业生命周期的角度来看,之后区块链行业出现了更为复杂的动态:正当金融服务行业对区块链技术的投资到达了第一阶段(即导入期)的末期,理论上来说此时金融行业应该即将快速发展的,但他们似乎动摇了。

疑虑的出现

麦肯锡在过去两年中与金融服务行业的领导机构的合作中看到,那些此前忙于探索区块链技术的潜力的金融机构已经开始产生了疑虑。实际上,当其他行业已经在快速发展,金融服务行业则越来越对区块链技术表现出谨慎的情绪(即便他们中的有些高管人员你已经发表了相反的自信声音)。事实情况是,耗费了数十亿美元的资金,但几乎没有任何用例具有技术、商业和战略意义,或者可以进行大规模应用。

到2017年底,很多在金融企业工作的人认为区块链技术要么还不成熟,还没有为企业级应用做好准备,要么认为完全没必要使用该技术。很多PoC(概念证明)能够带来的益处有限(比如在云解决方案领域),且在某些情况下带来的问题要比提供的解决方案更多。同时,由于几乎没有迹象表明该技术能节省成本或增加收益,因此对于该技术的商业可行性也存在疑虑。

另一个担忧就是需要专用网络(dedicated network,也即许可链)。区块链技术的逻辑就是实现信息的共享,这要求企业之间进行合作并实现数据和系统的标准化。如此一来,企业之间就形成了合作竞争关系,而很少有公司愿意引领一个能够使整个行业受益的公共事业的发展。此外,很多银行已经在为实现更广泛的IT转型分散了其注意力,几乎没有更多的精力来支持区块链技术引领的革命。

现在的关键问题就是这些疑虑是否依旧站得住脚,或者是否只是区块链技术的开发进展要比我们预期的更缓慢?

最近几个月中,一些金融机构已经开始重新调整他们的区块链策略了。他们对PoC进行了更为严格的审查,并采用了更具针对性的发展融资方式。很多机构已经将其开发的重点从十几个用例减少至一两个用例,并且加大了在治理、合规性、数据标准和网络采用等方面所做的努力。一些区块链联盟已经将其开发的概念证明数量从2016年的十几个减少至当前的几个。

加密货币的出现,尤其是比特币的出现,作为潜在的主流金融工具,吸引了许多金融服务机构进入对区块链的探索,使得这些金融机构在行业生命周期中领先了其他行业18至24个月。由于存在这种差距,早期出现在银行领域对区块链技术的担忧,现在也出现在了其他的行业中,这也就不足为奇了,这些行业对区块链技术的最初热情正被日益增长的不成功感所侵蚀。

现实情况是,区块链技术似乎停滞在了X-Y图的左下角,而不是遵循行业生命周期的经典向上曲线发展趋势。对于许多人来说,区块链技术的第二阶段(即成长期)尚未发生。我们已经迈入2019年度,区块链技术的实用价值将主要分布在以下三个特定领域:

    特定行业的应用:区块链技术尤其适用于一些特定的用例,包括将该技术用于追踪资产所有权和资产状态,比如在保险行业、供应链和资本市场中,分布式账本可以解决这些行业存在的低效率、流程不投欧盟和欺诈问题等痛点。

    现代化价值:区块链技术对于那些从战略上追求现代化的行业具有吸引力。这些行业将区块链作为支持他们追求数字化、简化流程和协作等远大目标的有力工具。特别是,全球航运合同、贸易融资和支付应用等领域已经通过区块链技术获得了新的关注。但在很多情况下,区块链技术可能只是解决方案中的一小部分,可能不会涉及到真正的分布式账本。在某些情况下,人们重新开始投入的精力、资金和行业协作正在解决区块链技术面临的不可知前景的挑战。

    声誉价值:越来越多的公司正寻求建立区块链试点来为公司带来声誉价值;向股东和竞争者展示其创新能力,但很少或根本不打算创建一个商业规模的应用。从这个角度来看,在客户忠诚度的维护、物联网网络和投票领域使用区块链技术都属于这一类。在这种情况下,声称自己是“基于区块链技术”显得些许华而不实。

区块链技术的未来?

鉴于区块链技术当前还未出现大规模用例,且这一行业似乎已经在行业生命周期中处于停滞的状态,因此对于区块链的未来存在质疑也似乎情有可原。区块链技术真的会彻底改变交易处理得方式并带来成本降低和效率提升吗?该技术产生的效益值得我们对市场基础设施和数据治理进行改变吗?或者一个安全的分布式账本只是替换传统基础设施中的诸多选择的其中一个?

当然,越来越多的人认为,区块链解决方案并没有很好地被理解,甚至有些偏颇,尤其是当我们面临着短期的成本支出压力,或者在某些领域存在的文化阻力(cultural resistance),亦或者担心该技术会干扰当前健康的盈利模式。同时,在治理方面也存在挑战——在去中心化的情况下做决定并非易事,尤其是问责制也同样是去中心化的。而且,当前区块链也面临着技术障碍,比如在区块链的数据存储容量方面的障碍。

据估计,到2020年将有超过200亿台互联设备,所哟组合写设备都将需要对数据进行管理、存储和检索。但是,当前的区块链并非是高效的数据容器,因为典型的区块链网络中的每个节点都必须处理每一笔交易,并存储整条链的整体状态。这就造成了处理的交易数量不能超过任何单一节点的限制。由于交易确认延迟问题,随着节点数量的增加,区块链的响应速度也会降低。

最后,区块链技术还存在安全问题。当前的区块链网络还太小,验证依赖于多数票数,这存在明显的欺诈可能性(即所谓的“51%的问题”)。另一个潜在的安全挑战来自于量子计算(quantum computing)的不断进展。2016年,谷歌称其量子计算机原型已经比任何计算机都要快1000万倍。这增加了量子计算机能够攻击用于认可加密货币交易的代码的可能性,这对于一个声称是抗欺诈性的区块链网络来说,是一个很大的威胁。

但尽管如此,区块链技术的发展潜力不可估量。当前使用的许多验证协议在接下来2-3年内可能会实现很大的升级或者被替换,并且创新者们已经在寻找解决方案了。比如,Cardano (ADA),是一项所谓的第三代技术,是业界第一个利用同行评议的开源代码的平台。该协议旨在抵抵抗量子计算。与此同时,很多私有链也在被搭建中,网络中的成员能够控制谁可以读取账本以及节点如何与该网络进行连接。

此外,在区块链技术用例方面也已经取得了一些很好的进展,尤其是金融行业以外的用例。最近在供应链、身份管理、公共记录共享方面的试验取得了积极的进展。我们已经看到有些食品商店向消费者提供了基于区块链技术的产品和服务,有些运输行业的高管们也推出了全新的基于区块链技术的集装箱实时登记服务。

当前的一个新兴观点认为,当区块链技术实现数据访问的大众化、实现协作并解决特定的行业痛点时,这项技术的应用就会变得非常有价值。当然,区块链技术带来的益处还有将所有权从企业转移到消费者,更直接地分享供应链来源的“证据”,并带来高透明度和自动化等等。我们认为,这些领域的用例(而不是金融服务领域的用例)将最终展现出区块链技术的最大价值。

三个关键原则

当然,并非所有区块链应用都将在行业生命周期的第二阶段(即成长阶段)存活下来。在第二阶段,需要强有力的理论支撑、雄厚的资本和不断增强的标准化运作。金融科技领域的领导者们需要对目标行业具有更细微的洞察力,聘用合适的人才。但是,如果能大规模解决行业痛点,那么通过第二阶段的几率还是很大的。

为了达到这一目标,我们认为以下三个关键原则是取得进展的最低条件:

    始于问题:企业必须存在真正的问题或痛点,区块链才能成为一个实际的解决方案。此外,还要应用奥卡姆剃刀原则——必须采取最简单可用的解决方案。企业必须诚实地评估自身的风险-回报比率、技术水平和潜在收益,还应该评估项目和支持性业务案例的潜在影响。

    必须有明确的业务案例,专注于ROI (投资回报率):企业必须明确投资的理由,以反映其市场地位,并得到董事会和员工的支持,这样才不会有分裂的危险。要从务实的角度,考虑其塑造生态系统、制定标准和解决监管障碍等方面的能力,所有这些都将影响公司的战略方针。区块链的价值来自其网络效应,因此大多数利益相关者必须统一战线。必须有一个包含了参与、所有权、维护、法规遵从性和数据标准的治理协议。必须事先商定融资安排,以保证为商业发布提供足够的资金。

    公司必须在指令方面达成一致,并致力于找到一条实现采用的道路。一旦选择了一个用例,公司就必须评估自己的交付能力。经济和技术支持是必不可少的。如果扫除了这两个障碍,下一步就是启动设计过程,并汇集包括确定核心的区块链平台(如比特币或以太坊)和硬件设备等在内的元素,然后再设置应用的性能目标(交易量和交易速度)。同时,公司应建立必要的组织框架,包括工作组和通信协议,以便充分支持开发、配置、集成、生产和营销(以推动大规模采用)。

从概念上讲,区块链有可能彻底改变从银行、保险到航运和医疗等行业的业务流程。尽管如此,这项技术还没有得到大规模的应用。它面临结构性挑战,包括解决上文提到的创新者面临的困境等问题。一些行业已经降低了他们的期望(供应商可以在此发挥作用)。随着对区块链技术用例的探索不断推进,我们有理由相信,未来会出现很多实际可用的应用。

开始推进区块链技术的公司必须根据实际情况调整他们的战略规划,诚实地审查相对于更传统的解决方案所具有的的优势,并采用更加精明而实际的商业方法。应该毫不犹豫地放弃没有增值的应用程序。同时,由于很多行业的生态系统才刚刚开始重塑数字商业领域,因此这些行业最好采取合作的方式运营。如果他们能做到以上这些,再加上一点耐心,区块链可能仍然是奥卡姆剃刀(简约之法则)的正确答案。

            

 

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